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PHYSIQUE & CHOCOLAT

PHYSIQUE & CHOCOLAT

Physique & Chocolat Description : La physique racontée à ma grand-mère, enrobée de chocolat, avec humour, et sans se prendre la tête.

Des planètes par milliards, mais combien d'autres Terres ?

« Pour vos vacances, choisissez Tatooine ! La planète aux deux soleils, pour bronzer plus longtemps ! » Un jour nous explorerons dʼautres systèmes stellaires, dans lesquels nous rechercherons des planètes habitables. De lʼeau liquide, une température digne de Miami et la végétation dʼAvatar, cʼest peut-être beaucoup demandé mais le bestiaire des exoplanètes (planètes hors du système solaire) sʼagrandit de jour en jour. Il compte plus de 700 membres confirmés et des milliers de candidates à vérifier, seulement dix-sept ans après la première exoplanète découverte.

 

Il sʼenrichit de planètes hostiles mais aussi de mondes ressemblant à notre Terre. Parmi les dernières découvertes, il y a celles qui ont plusieurs soleils, nous rappelant la planète de Luke Skywalker de la Guerre des étoiles. Dʼautres encore, découvertes récemment, sont minuscules et brûlantes car très proches de leur soleil. Une année sur ces planètes, cʼest-à-dire le temps mis pour faire un tour autour de leur étoile, dure seulement quelques jours.

 

Des planètes plus nombreuses que les étoiles

 

De nombreuses exoplanètes ont été découvertes par le satellite Kepler, lancé en 2009, spécialement conçu pour trouver des planètes ressemblant à la Terre.

 

Pour détecter ces planètes, la méthode est très simple : cʼest le principe de lʼéclipse. Quand une planète passe entre son étoile et nous, la lumière émise par lʼétoile sʼaffaiblit légèrement et on peut alors en déduire les caractéristiques de la planète, comme sa masse et son rayon. Intuitivement on peut comprendre quʼune grosse planète masquera plus la lumière quʼune petite.

 

Dans les premières années de la recherche dʼexoplanètes, seules les plus grosses étaient découvertes car ce sont les plus faciles à détecter. Mais petit à petit, des planètes de plus en plus petites et ressemblantes à la Terre sont aperçues et avec elles, notre compréhension des systèmes planétaires sʼaméliore sans cesse.

 

En quelques années nous sommes passés de lʼidée que notre planète était rare à la conviction que la plupart des étoiles de notre galaxie héberge au moins une planète, ce qui représente plus de 160 milliards de planètes ! La prochaine fois que vous admirerez la Voie Lactée, imaginez quʼil y a probablement deux fois plus de planètes invisibles à nos yeux que dʼétoiles.

 

La première planète habitable découverte

 

Ces planètes représentent tout autant de mondes habitables potentiels. Justement, un des derniers exploits du satellite Kepler, est la confirmation en décembre dernier, de lʼexistence dʼune exoplanète, appelée Kepler 22-b, de taille comparable à celle de la Terre et située dans la «zone habitable».

 

Cʼest-à-dire quʼelle est située à bonne distance de son étoile, ni trop loin, ni trop près, permettant lʼexistence de lʼeau sous forme liquide. Cette planète forme donc à priori un milieu favorable à la vie, en supposant que la vie se développe de la même façon que sur Terre. Elle est à peu près deux fois plus grosse que la Terre et la température moyenne à sa surface est plutôt agréable, estimée par le calcul à 22°.

 

Par contre, attendez un peu pour investir dans une station balnéaire, il faut encore confirmer que la planète a bien une atmosphère, car sans elle la température nʼatteindrait quʼun modeste -11°. Restent aussi quelques petits détails : confirmer que la planète est rocheuse et non pas gazeuse comme Jupiter et bien sûr trouver un moyen «rapide» de sʼy rendre, Kepler 22-b se situant quand même à 620 années lumière de nous (voir encart)...

 

Vers la première planète habitée ?

 

Ces découvertes apportent des arguments au célèbre paradoxe de Fermi, proposé par le physicien du même nom dans les années 30. Il est souvent résumé par la question «Where is everybody ?» (Où est tout le monde ?).

 

Le problème est le suivant : la probabilité de voir naître une civilisation évoluée sur une planète est extrêmement faible, mais le nombre de planètes est tellement gigantesque que cela devrait sʼêtre produit. Alors pourquoi nʼavons nous eu encore aucun contact avec eux ? Maintenant que nous savons que lʼunivers foisonne de planètes, cette petite question revient nous taquiner..

 

Pour aller plus loin

 

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